Científicos españoles demuestran nuevos aspectos sobre la actividad neuronal

Según un grupo de investigadores del CSIC, la formación de la memoria modifica la estructura y la función de los astrocitos y no sólo de las neuronas.

Imagen magnificada de astrocitos y dendritas
Imagen magnificada de astrocitos y dendritas.

Redacción. Un equipo de investigadores del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) ha demostrado que la actividad neuronal que lleva a la formación de la memoria y el aprendizaje no sólo implica una modificación en la actividad neuronal, como se creía hasta ahora, sino que altera la disposición anatómica de los astrocitos (un tipo de célula) que rodean a las sinapsis (conexiones entre neuronas) en el hipocampo y en la  corteza cerebral. Este cambio estructural se acompaña de una pérdida de la capacidad  de los astrocitos para modular la comunicación sináptica entre neuronas, por lo que  conlleva consecuencias funcionales. El trabajo se publica en la revista The Journal of  Neuroscience.

“El trabajo demuestra que la plasticidad sináptica que subyace a la formación de la memoria va acompañada de cambios estructurales y funcionales que afectan no sólo a  las neuronas sino también a los astrocitos, que ejercen una función imprescindible
para posibilitar una comunicación neuronal fluida”, sostienen los investigadores Alberto Pérez Álvarez y Marta Navarrete, del Instituto Cajal, autores principales del estudio bajo la dirección del científico Alfonso Araque, del mismo centro. “Ello hace
que la acción de los astrocitos esté muy presente no sólo en la función cerebral normal sino también en la patológica”, añaden.

El cerebro, explican los investigadores, es un conjunto organizado de células que recibe, procesa, elabora, transmite y almacena información. Está formado por dos grandes tipos celulares: las neuronas y las células de la glía. Las neuronas son las
responsables del funcionamiento cerebral en la elaboración y transmisión de  información. Los astrocitos son un tipo de célula gliales con forma de estrella que  realiza funciones de soporte nutricional y metabólico de las neuronas. En los últimos años, se ha demostrado que los astrocitos intervienen en el  procesamiento y transmisión de información durante la actividad neuronal. Hasta
ahora se sabía que la plasticidad sináptica, el mecanismo que subyace a la formación  de la memoria y el aprendizaje, está asociado con cambios morfológicos y funcionales  en espinas dendríticas, que están rodeadas por los astrocitos. Este estudio aclara que
los astrocitos también sufren cambios durante este proceso, lo que a su vez tiene un  impacto sobre la acción que estos realizan sobre las sinapsis neuronales.

“Induciendo plasticidad sináptica por actividad neuronal de alta frecuencia se ha  observado que las prolongaciones que extienden los astrocitos para contactar con las sinapsis neuronales se reordenan al detectar este tipo de actividad. Al inducir esta plasticidad sináptica, se pierde la modulación positiva de la transmisión sináptica que el astrocito es capaz de realizar”, explica Pérez Álvarez.

“De esta manera, la actividad neuronal derivada de la experiencia genera una “huella”  anatómica y funcional en el cerebro que no sólo implica a las neuronas, como se creía, sino también a los astrocitos, revelando una mayor capacidad computacional del
cerebro en los procesos de aprendizaje y memoria”. El investigador considera que  estos hallazgos pueden ayudar a comprender mejor cómo funciona el cerebro en  condiciones normales y patológicas.

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